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Max Verstappen remporte avec fougue le premier Grand Prix de Las Vegas

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Max Verstappen a remporté sa 18e course de la saison samedi soir grâce à un dépassement de Charles Leclerc au Grand Prix de Las Vegas, qui s’est avéré être l’un des événements les plus compétitifs de la saison malgré un début désastreux pour l’extravagance coûteuse de la Formule 1.

«Vive Las Vegas! Vive Las Vegas ! » chantait le triple champion du monde en titre en franchissant le drapeau à damier brandi par Justin Bieber. Verstappen avait claqué la course à chaque occasion, mais a couru dans une combinaison de feu inspirée d’Elvis Presley et a remporté la victoire sur le célèbre Strip de Las Vegas.

Le pilote Alfa Romeo Valtteri Bottas passe devant Sphere lors des essais du Grand Prix de Las Vegas vendredi à Las Vegas.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

Lewis Hamilton et Sergio Perez saluent les fans lors du défilé des pilotes au Grand Prix de Las Vegas samedi

Lewis Hamilton, à gauche, et Sergio Perez saluent les fans lors du défilé des pilotes avant le Grand Prix de Las Vegas samedi à Las Vegas.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

« J’espère que tout le monde a apprécié, c’est certainement le cas. Je suis ravi de revenir ici l’année prochaine et d’essayer de faire quelque chose de similaire », a déclaré Verstappen, qui avait sensiblement inversé sa position sur le spectacle de Las Vegas.

Verstappen, Leclerc et Sergio Perez ont été conduits dans une limousine jusqu’à un podium près du Bellagio – “nous allons directement à la discothèque”, a déclaré Verstappen à ses collègues sur le podium – mais ils ont plutôt eu droit au célèbre spectacle de fontaines du casino.

Les fontaines du Bellagio avaient été éteintes toute la semaine et réactivées dans le cadre de la célébration de la victoire. Aucun des participants ne semblait intéressé pendant qu’ils discutaient. Après avoir reçu leurs trophées, ils ont eu droit à un feu d’artifice de style réveillon du Nouvel An sur le Strip.

Martin Garrix s’est ensuite lancé dans un DJ set palpitant pour divertir ceux qui ont ouvert leur portefeuille pour la course spectateur la plus chère de la saison. Les célébrités ont dansé sur la grille et tout le monde semblait ravi du spectacle. Parmi les stars présentes figuraient Brad Pitt, Rihanna, Usain Bolt et Shaquille O’Neal. La F1 a déclaré que l’événement de trois jours avait attiré 315 000 spectateurs.

La course était la troisième étape de la saison aux États-Unis, plus que dans tout autre pays, et a été promue par la F1 et son propriétaire Liberty Media. Mais l’événement a été fustigé – notamment par Verstappen – pour son opulence et ses excès.

Le Grand Prix de Las Vegas a débuté avec Charles Leclerc de Ferrari, poleman, et Max Verstappen de Red Bull, en tête.

Le premier Grand Prix de Las Vegas a débuté samedi avec Charles Leclerc, poleman de Ferrari, à l’avant gauche, et Max Verstappen, de Red Bull, en tête du peloton avant le virage 1.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

Les billets étaient chers, les hôtels du célèbre Strip ont augmenté leurs prix et l’élément sportif de la 21e course de la saison a été éclipsé par tout, des célébrités aux artistes musicaux, en passant par une myriade d’imitateurs d’Elvis Presley parcourant le paddock et une chapelle de mariage où d’anciens F1 le champion Jacques Villeneuve s’est marié plus tôt dans la semaine.

Liberty s’attendait à dépenser 500 millions de dollars pour le premier grand prix dont elle avait fait la promotion, mais les spéculations du paddock avant l’événement principal de samedi soir étaient que Liberty avait largement dépassé son budget. L’ensemble de l’événement a presque implosé neuf minutes après le début de la première séance d’essais lorsque Carlos Sainz Jr. a écrasé un robinet de vidange d’eau sur la piste, ce qui a gravement endommagé sa Ferrari et la F1 a dû fermer le circuit de 3,85 milles qui utilise une longue partie de la piste pour inspection.

Les fans ont été contraints de partir à 1h30 du matin jeudi soir après avoir assisté à seulement neuf minutes d’activité sur la piste. Le deuxième entraînement a commencé à 2 h 30 et s’est déroulé jusqu’à 4 heures du matin, et la F1 a simplement offert 200 $ de crédits dans son magasin de marchandises à tous les détenteurs de billets qui n’avaient acheté qu’un accès le jeudi. Un recours collectif a été déposé vendredi contre le Grand Prix de Las Vegas.

Il était essentiel pour la F1 de réaliser une bonne course samedi soir et, même s’il s’agissait de la sixième victoire consécutive de Verstappen, ce fut l’un des événements les plus animés de la saison.

Leclerc et son coéquipier Sainz s’étaient qualifiés 1-2 vendredi, mais Sainz s’est vu infliger une pénalité de 10 places sur la grille de départ car Ferrari a été obligée de changer de voiture en raison des dommages causés par le couvercle du drain. Cela a poussé Verstappen à la deuxième place au départ et Verstappen a immédiatement bondi au départ.

Max Verstappen de Red Bull mène Charles Leclerc de Ferrari et Sergio Perez de Red Bull lors du Grand Prix de Las Vegas

Max Verstappen de Red Bull devance Charles Leclerc de Ferrari et son coéquipier de Red Bull Sergio Perez, remportant la victoire au Grand Prix de Las Vegas samedi à Las Vegas.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

Le Néerlandais a forcé Leclerc à sortir de la piste pour prendre la tête, et bien que Leclerc ait exigé que Verstappen soit contraint de rendre sa position, Verstappen n’a reçu qu’une pénalité de cinq secondes. Il l’a servi lors d’un arrêt au stand ultérieur, mais sa Red Bull est si forte qu’il est resté en lice pendant toute la course.

Leclerc a dépassé Sergio Perez pour prendre la tête à 17 tours de la fin, puis trois tours plus tard, Verstappen a dépassé son coéquipier pour prendre la deuxième place. Lui et Perez ont ensuite travaillé pour créer un remorquage qui a permis à Verstappen de rattraper Leclerc pour la victoire à 13 tours de la fin.

Perez avait dépassé Leclerc pour la deuxième place, mais Leclerc l’a récupéré à l’arrivée pour priver Red Bull de son septième doublé de la saison.

“Je voulais tellement cette victoire”, gémit Leclerc. « Mais quelle course. Honnêtement, il ne reste plus rien. Oh mon Dieu.”

Le Grand Prix de Las Vegas se clôture avec un feu d'artifice sur la piste tôt dimanche matin.

Le Grand Prix de Las Vegas se clôture avec un feu d’artifice sur la piste tôt dimanche matin.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

Même ainsi, avec Hamilton terminant septième, Perez en a probablement fait assez pour s’assurer de terminer deuxième derrière Verstappen au classement final des pilotes.

L’arrivée de Leclerc a aidé Ferrari à réduire son déficit face à Mercedes à quatre points pour la deuxième place du championnat des constructeurs avant la finale de la semaine prochaine à Abu Dhabi.

Lando Norris de McLaren a été impliqué dans un accident précoce et transporté à l’hôpital pour des raisons de précaution. Il a été relâché peu après le feu d’artifice.

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