Pourquoi si peu de startups biotechnologiques veulent être la prochaine grande entreprise pharmaceutique ?

Après une décennie dans l’industrie pharmaceutique où elle a participé au développement de médicaments de premier plan, dont le médicament immunosuppresseur Humira, Shao-Lee Lin a créé sa propre société biopharmaceutique.

Elle a fondé Acélyrine en 2020, armé de 8 millions de dollars en financement de série A. Il s’agissait de l’un des 165 cycles de financement de série A dans l’espace cette année-là. En 2021, Lin a déclaré qu’Acelyrin avait le potentiel de devenir “la prochaine Amgen», une société pharmaceutique qui existe depuis les années 80.

“Nous cherchons vraiment à créer une société biopharmaceutique durable à long terme qui a finalement pleinement intégré la R&D ainsi que la commercialisation”, m’a dit Lin lorsque j’étais journaliste à point.LA.

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Cette réalité est rare pour les biotechnologies montantes. Sur les six premières sociétés pharmaceutiques au monde classées selon les revenus de 2021, quatre ont été fondées dans les années 1800. Ce sont des noms que vous connaissez bien : Johnson & Johnson, Merck, Pfizer et Roche.

Mais il a souvent été difficile pour les nouveaux entrants de rejoindre leurs rangs. Plus de 664 millions de dollars de financement d’amorçage et de pré-amorçage ont été versés aux startups biotechnologiques en 2022, avec plus de 90 millions de dollars levés jusqu’à présent en 2023. Pourtant, aucun de ces millions n’est susceptible d’aider à construire la prochaine grande société pharmaceutique à l’échelle de Merck et Pfizer. Les coûts élevés de la R&D et de la commercialisation, ainsi que les attentes des VC en matière de retour sur investissement, sont trop complexes pour ces startups souvent monomoléculaires, qui ne peuvent pas évoluer assez rapidement pour être compétitives.

“Vous avez rarement, ces jours-ci, des aspirations à devenir une société pharmaceutique entièrement intégrée”, a déclaré David Créanun investisseur biotech qui siège au conseil d’administration de startups dont Histogène et Amides. “Vous trouverez très rarement quelqu’un qui dit, ‘Hé, je veux être le prochain Amgen.’ ”

En 2022, l’industrie pharmaceutique a lancé 228 cycles représentant plus de 664 millions de dollars de financement, selon les données de Crunchbase. L’histoire nous dit que presque toutes les startups financées finiront par vendre à une grande société pharmaceutique.

Une entreprise coûteuse

Tout d’abord, une introduction rapide au cycle de vie typique d’une start-up pharmaceutique : la recherche commence au niveau universitaire, alimentée par des subventions. Si un groupe de scientifiques trouve une molécule prometteuse qui pourrait devenir un médicament, ils créeront une entreprise. Cette startup est maintenant à la recherche de financements qui alimenteront la recherche et le développement, ainsi que les essais précliniques et cliniques. Les essais sont destinés à prouver que le médicament est sûr et efficace, c’est-à-dire lorsque la startup essaie généralement de vendre à une plus grande entreprise.

“La raison pour laquelle ils ciblent ce temps pour vendre est parce que [trials] sont chers, mais relativement bon marché [compared to the rest of the process],” a dit Todd ThompsonCOO et CFO de Kairos Ventures. “Et maintenant, vous avez prouvé que vous avez éliminé certains des gros risques et que vous pouvez obtenir un prix décent.”

Les essais ultérieurs sont souvent beaucoup plus coûteux et risqués – l’ensemble du processus de fabrication du médicament prend environ 10 ans et coûte des milliards de dollars. Dans le processus, 90% des médicaments échoueront.

La question de la commercialisation

La commercialisation est peut-être le plus grand différenciateur entre les petites startups biotechnologiques et les énormes sociétés pharmaceutiques. Les startups dirigent généralement tous leurs financements vers la R&D en laboratoire, en bricolant une ou deux molécules prometteuses. Mais les grandes sociétés pharmaceutiques comme Amgen ont des départements entiers travaillant sur les stratégies de marketing, la gestion de la propriété intellectuelle et les arguments de vente pour plusieurs médicaments. C’est pourquoi tant de startups sont découragées de former des départements de commercialisation.

“En tant que conseiller, je dis tout le temps aux startups ‘ne le poursuivez pas, c’est très, très cher'”, a déclaré Crean. “Construire une infrastructure commerciale coûte incroyablement cher, et je pense stupide, en termes d’utilisation de votre capital.”

Un bon exemple de l’intense processus de commercialisation est Novo Nordisk et ses efforts pour commercialiser le médicament amaigrissant extrêmement populaire Ozempic, qui a été initialement conçu pour abaisser la glycémie. L’entreprise a envoyé des flottes de délégués pharmaceutiques frapper à la porte des médecins. Il a lancé une campagne de marketing intitulée “C’est plus grand que moi” et a attrapé Reine Latifah comme porte-parole. Il même financé de nouveaux supports de cours autour de l’obésité qui serait éventuellement enseigné dans les facultés de médecine.

Le financement de ce type d’effort est presque impossible pour la plupart des startups, qui ont généralement une ou deux molécules à leur nom.

“La seule chose que vous avez est cette autre molécule, et maintenant vous devez mettre en place une force de vente pour essayer de vendre cela à tous ces médecins et hôpitaux à travers les États-Unis, puis dans le monde ?” dit Thomson. “C’est une proposition très coûteuse.”

Nouveaux joueurs

Acelyrin n’est pas la seule entreprise à essayer de devenir une société pharmaceutique pleinement réalisée avec des départements de R&D et de commercialisation. Kairos Ventures, qui investit principalement dans des startups biotechnologiques en phase d’amorçage, a vu plusieurs fondateurs d’entreprises naissantes qui espéraient rivaliser dans la cour des grands.

“Je pense que si vous leur demandez directement ce qu’ils ressentent vraiment, ils veulent devenir le prochain Pfizer. C’est leur ambition », a déclaré Thomson. “S’ils veulent vraiment aller dans cette direction, ils auront besoin de beaucoup plus de capital que nous pouvons leur fournir.”

Ensemble, Johnson & Johnson, Merck, Pfizer et Roche ont réalisé un solide chiffre d’affaires de 2,9 billions de dollars en 2021. Cela explique pourquoi les nouveaux entrants ont l’ambition d’atteindre le sommet.

Et certains nouveaux investisseurs cherchent à soutenir exactement cela. Temps BioVentures est une nouvelle entreprise à risque créée en 2022 par un vétéran de la biotechnologie Timothée Wright et rock star DA Wallach.

“La communauté des investisseurs [in biotech] a tendance à être très « centré sur les actifs ». Ainsi, lorsqu’ils regardent une entreprise qui développe un portefeuille de médicaments, ils y réfléchissent en termes de valeur de chaque actif et de la probabilité que chaque actif soit quelque chose qu’une grande société pharmaceutique voudrait venir acheter », a déclaré Wallach. . «Ils passent parfois à côté de l’image plus large, à savoir qu’un entrepreneur essaie de construire une entreprise durable.

« Une entreprise, c’est comme un organisme vivant, n’est-ce pas ? » Wallach a ajouté. “C’est un groupe de personnes qui rassemblent leurs talents et réunissent des capitaux pour faire quelque chose d’innovant pendant longtemps.”

Mais investir dans des entreprises durables, en particulier dans un secteur aussi lent que la biotechnologie, signifie que les investisseurs sont moins susceptibles de voir un retour sur investissement de sitôt. Le modèle actuel d’innovation et de sortie n’est pas voué à disparaître de sitôt.

“C’est un retour rapide sur le marché, pour redonner de l’argent aux actionnaires sur leur croissance du capital”, a déclaré Crean. “Et cela, pour moi, est un modèle plus efficace.”

Illustration: Dom Guzman

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